Julius Weise van Welcome App over sociale innovatie en de inclusie van nieuwkomers

De maand februari stond bij Deedmob in het thema van eenzaamheid en sociale inclusie. Wij waren op zoek naar inspirerende verhalen van mensen die dagelijks voor meer inclusie zorgen. Ons interview met oprichter Julius Weise van Welcome NL, voormalig Blendin, kon hier dus ook niet aan ontbreken!

Hoe ontstond het idee voor ‘Blendin’, nu

‘Welcome NL’?

“Voor mijn studie Culturele Antropologie verhuisde ik in september 2015 naar Bologna, Italië. Hier kwam ik toevalligerwijs in contact met een grote groep West-Afrikaanse vluchtelingen van mijn eigen leeftijd. We gingen vaak samen voetballen en werden zo dikke vrienden. Ik zag de uitzichtloosheid van de situatie van deze jongens. Geïnspireerd door deze vriendschappen vertrok ik die winter naar Lesbos om daar twee weken als vrijwilliger te helpen met het opvangen van mensen die op de vlucht waren. Mijn moeder, broertje en zusje gingen mee. Na thuiskomst kon ik dit vraagstuk niet meer loslaten en ging op zoek naar een manier om mijn steentje bij te dragen in de stad waar ik woon: Amsterdam. Na lang zoeken ontdekte ik dat er nota bene aan het eind van mijn eigen straat een grote noodopvang was, maar eenmaal binnen kwam ik erachter dat de bewoners behandeld werden als kleine kinderen. Ze kregen vrijwel geen verantwoordelijkheden in de opvang en zaten daardoor voornamelijk verveeld op hun smartphones te turen.”
“Deze ervaring zette me aan het denken over andere oplossingen. Oplossingen die uitgaan van de gelijkwaardigheid van mensen, waarbij het niet uitmaakt of ze nu net gevlucht zijn uit een ander land of in Nederland zijn opgegroeid. Samen met mijn goede vriend Kourosh, die zelf in Nederland opgroeide als zoon van gevluchte ouders, bedacht ik het concept van een online platform waar nieuwkomers en locals op gemakkelijke en laagdrempelige wijze in contact konden komen met elkaar.”
“Om een gelukkig leven op te kunnen bouwen is een netwerk cruciaal. Nieuwkomers in de Nederlandse samenleving hebben hierbij een grote achterstand. Dit wordt versterkt doordat nieuwkomers en locals langs elkaar heen leven. Door intensief contact met alletwee deze doelgroepen kwamen we erachter dat beiden behoefte hebben aan dit sociale contact, openstaan voor elkaar en actief op zoek zijn naar manieren om dit in te vullen. Blendin sprong in dat gat en werd opgericht om dit mogelijk en toegankelijk te maken.”
“Inmiddels zijn we een samenwerking aangegaan met de Zweedse organisatie Welcome en hebben we een Nederlandse versie van hun app ontworpen en uitgebracht in december 2018. Na de eerste twee maanden hebben we meer dan 2000 gebruikers en zijn er al ontmoetingen tussen nieuwkomers en locals in 28 verschillende dorpen en steden in Nederland geweest!”

Vóór dit bijzondere avontuur was je al goed op

weg als entrepreneur & oprichter van het

fairtrade schoenenmerk, MIPACHA. In hoeverre

is het runnen van een NGO anders dan het

schalen van een start-up?

“Een groot verschil zit hem in de financiering. Onze app is gratis voor de gebruikers en er is ook geen sprake van advertising via ons platform, dus moeten we onze financiering ergens anders vandaan halen. Aangezien we een stichting zijn zonder winstoogmerk kunnen we ons niet richten op reguliere investeerders. Daardoor hebben we veel verschillende stakeholders wat af en toe best lastig kan zijn. We richten ons in eerste instantie op nieuwkomers die behoefte hebben aan sociaal en professioneel contact met Nederlanders. Daarvoor moeten we dus ook Nederlanders zien te activeren die open staan om deze behoefte in te vullen. Tenslotte moeten we onze organisatie natuurlijk overeind houden en dus is fondsenwerving een groot deel van mijn verantwoordelijkheid. Dit is heel anders dan mijn vorige onderneming waarbij onze doelgroep ook direct de betalende consument was.”

We zien het steeds vaker: online tools &

netwerken die voor méér offline, sociale

cohesie zorgen. Geeft deze trend, volgens jou,

een gebrek aan effectiviteit aan van de

traditionele methodes?

“Moeilijke vraag, als je met de traditionele methodes de kerk, het buurthuis, de school en de sportclub bedoeld dan denk ik dat ik het eens ben met je stelling al denk ik dat deze plekken eigenlijk juist de beste methodes zijn voor sociale cohesie. Het probleem is dat zij deze rol steeds minder kunnen invullen tegenwoordig. Als ik om me heen kijk is het duidelijk dat we allemaal ontzettend verbonden lijken met elkaar via alle social media, maar dat sociale interactie met onbekende of mensen buiten jouw 'eigen bubbel' amper voorkomt, terwijl daar juist veel verrijkende ervaringen uit voortkomen. Daarbij denk ik dat onze generatie steeds meer op zoek is naar een manier om ook bij te dragen aan een betere maatschappij of een beter milieu, maar dat op een manier wilt invullen die past bij de tijdsgeest (lees: hun levensstijl). Dit moet tegenwoordig op een toegankelijke, snelle en positieve manier verpakt worden. Daar willen wij handvatten voor bieden. “

Welke meetup is jou het meeste bijgebleven?

“Toen we net een paar weken live waren we met onze nieuwe Welcome app had Hani uit Yemen een lunch uitnodiging gepost. Hij nodigde een aantal mensen uit om mee te gaan barbecueën op een vrijdag. Super leuk natuurlijk, alleen woont Hani in het AZC in Luttelgeest. Misschien wel het kleinste dorp van Nederland. Mijn collega Pepijn had hem daarom in de app een bericht gestuurd om hem te bedanken voor zijn uitnodiging maar hem ook te vertellen dat de kans niet groot was dat een Nederlander in de buurt van Luttelgeest al actief zou zijn op onze app. Hani bedankte Pepijn en zei dat hij elke week een uitnodiging erop zou zetten totdat iemand zou reageren. Hier hoefde we niet lang op te wachten omdat de dag erna Edwin, een Nederlandse gebruiker, reageerde op Hani's verzoek met: "eindelijk iets in mijn buurt! Ik ben erbij!'. Edwin en Hani hebben sindsdien intensief contact en hebben al meerdere keren met elkaar geluncht. Ik vind dit zo'n mooi voorbeeld omdat je hierin de kracht van het platform goed ziet. Wij hadden zelf nooit iemand met Hani in contact kunnen brengen omdat we niemand in Luttelgeest kennen, maar door vraag en aanbod samen te brengen op het platform vinden mensen elkaar!”

Op het juiste moment, op de juiste plek zijn is

voor veel bedrijven een doorslaggevende factor

tot succes. Hoe toepasselijk was dit voor jullie?

“Ja en nee. Nee in de zin dat als wij dit 3-5 jaar geleden fulltime in hadden kunnen steken dan hadden we in die periode financieel het beter op poten kunnen zetten en mee kunnen gaan in de 'hype' die er toen hing om het hele verhaal van immigratie. Aan de andere kant zijn wij er van overtuigt dat het belang nu ook enorm groot is. Het grootste aantal nieuwkomers is nu rond de drie jaar in Nederland en heeft taallessen gehad en huisvesting gekregen. Dit is vaak het moment dat ze worden losgelaten door andere organisaties en dat het opbouwen van een sociaal netwerk van belang gaat zijn. Als dat niet gebeurd dan vervallen ze in de eenzaamheid.”

Vastgeroeste mindsets, polarisatie & sceptici.

Wat is jullie remedie?

“Een inspirerende ontmoeting met iemand met een compleet andere achtergrond of cultuur kan alle sceptici en vastgeroeste mindsets veranderen. Aan ons de taak om deze mensen te bereiken en hiervan te overtuigen. Polarisatie is een grote maatschappelijke uitdaging vandaag de dag en daar gaan wij met onze app juist lijnrecht tegenover staan. Maar je zult begrijpen dat dat een spannende uitdaging is!”
“Het thema vluchtelingen en integratie verliest haar urgentie in de dagelijkse media en conservatieve en rechtse politiek blijft groeien. Tegelijkertijd wordt de uitdaging voor nieuwkomers om te integreren juist groter. De grootste groep is inmiddels een paar jaar in Nederland, heeft een status, een huis en spreekt de taal, maar heeft geen sociaal netwerk. Ik verbaas me nog dagelijks over de hoeveelheid nieuwkomers die nog steeds geen één Nederlander echt kennen. Hoe kunnen we van zo iemand verwachten dat hij of zij dan de taal echt goed onder de knie krijgt, een baan vindt en dus integreert?”
“Het is aan ons als maatschappij om in te zien dat het in ieders belang is dat de grote groep nieuwkomers die in Nederland woont mee kan komen in onze samenleving en van betekenis kan zijn. Dan gaan we echt een verschil maken. Iets simpels als iemand uitnodigen om een keer te lunchen kan al wezenlijke impact maken.”

Behalve talloze succesvolle ontmoetingen,

waar kijk je naar uit dit jaar?

“Dit moet ons jaar worden. We hebben de afgelopen jaren gehad om veel te leren, ervaring op te doen en een groot netwerk op te bouwen. De Welcome App werkt en bewijst dat er behoefte is aan een platform waar nieuwkomers en locals makkelijk en snel met elkaar in contact kunnen komen en kunnen afspreken. We hebben een aantal cruciale samenwerkingen op poten gezet en we weten nu precies op welk stukje van de integratie wij ons focussen. In mei zullen we het Meterhuis in het Westerpark hosten en daar een brede programmering uitrollen als verlengstuk van onze app. Met een vrijheidsdiner, muziekevenementen, filmavonden, kunst exposities, workshops en een walk-in taalcafe. Hierbij zullen we bijhouden hoeveel nieuwkomers en locals elkaar ontmoeten op deze locatie, net zoals de Welcome app dat doet. We hopen hiermee een verfrissend perspectief over migratie, integratie en culturele diversiteit neer te zetten en natuurlijk heel veel aandacht voor onze app te generen.”
“In de periode daarna komt er een zomer waar onze foodtruck op veel grote festivals zal staan die ook daar als verlengstuk van de app kan worden beschouwd; een mobiele ontmoetingsplek. Als dat allemaal goed gaat is aan het eind van dit jaar de Welcome app na Zweden, Noorwegen en Nederland misschien wel actief in nog een Europees land! Fingers crossed!”
Don't forget to share this post!